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Ralph Vaughan Williams

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Vaughan Williams por Rothenstein

Ralph Vaughan Williams (Down Ampney, Gloucestershire, Inglaterra, 12 de octubre de 1872 - Londres, 26 de agosto de 1958) fue un compositor británico de gran popularidad en su país, donde es considerado una gloria nacional. La divulgación de su obra en otros países ha llegado principalmente gracias a la industria discográfica.

Biografía

Nació en 1872, siendo el hijo menor del pastor anglicano de Down Ampney, en Gloucestershire. Su padre, Arthur, murió repentinamente cuando Ralph apenas tenía dos años de edad, por lo que su madre, Margaret Wedgwood, volvió con sus hijos al hogar familiar de Leith Hill Place, en la región de Surrey. Margaret procedía de una familia acomodada, emparentada con los Darwin. Ralph estudió música e historia en la Universidad de Cambridge y posteriormente en Berlín con Max Bruch y en París con Maurice Ravel, lo cual dio a su orquestación lo que él definió como “un toque de lustre francés”.

Fue nombrado profesor en el Royal College of Music (RCM) en 1919 y recibió un año después el nombramiento como Doctor Honoris Causa por la Universidad de Oxford, llegando a convertirse en el Director del Bach Choir y consiguiendo en los años veinte que su música fuese conocida en todo el continente europeo.

Contrajo matrimonio con Adeline Fisher en 1897. Pocos años después de la boda, a Adeline se le diagnosticó una artritis progresiva, que acabó confinándola en una silla de ruedas. Fallecida su primera esposa en 1951, se casó con su asistente personal, Ursula Wood, en 1953. Ambos llevaban manteniendo una relación sentimental desde 1938, cuando se conocieron, al parecer con el consentimiento de la propia Adeline.

Vaughan Williams falleció en Londres en 1958 a los 85 años de edad, siendo enterrado en la Abadía de Westminster, cerca de las tumbas de otros compositores ingleses, Herbert Howells y Charles Villiers Stanford.

Música

Aunque sus primeros trabajos, como "Las avispas" (música incidental para teatro) o su primera sinfonía, la Sinfonía del Mar, basada en textos de Walt Whitman, pecan de cierto academicismo, ya contienen las bases armónicas y el germen de sus obras más famosas, así como su interés por la música tradicional de Inglaterra.

Su salto a la fama se produjo con la “Fantasía sobre un tema de Thomas Tallis”. En esta obra, compuesta para cuarteto y doble orquesta de cuerda, se realiza una especie de meditación sobre un tema de este compositor inglés del siglo XVI. El desarrollo de la pieza se conduce explorando las distintas posibilidades armónicas de la melodía original. El resultado es de una radiante sonoridad e inspiración. Esta pieza fue utilizada como banda sonora de las películas Remando al viento (Gonzalo Suárez, 1988) y Master and Commander (Peter Weir, 2003).

La música de Vaughan Williams suele describirse como "típicamente inglesa", del mismo género que las obras de Gustav Holst, Frederick Delius, George Butterworth, William Walton y otros. Según el escritor Peter Ackroyd: «si el ser típicamente inglés en música puede ser encerrado en palabras de alguna manera, estas podrían ser: ostensiblemente familiar y común, aunque profunda y mística al tiempo que lírica, melódica, melancólica y nostálgica, aunque eterna». Por su parte, el crítico inglés Fuller Maitland describió el estilo de Vaughan Williams como: «nunca se está muy seguro de estar escuchando algo muy antiguo o muy nuevo».

La música de Vaughan Williams expresa una profunda consideración y fascinación por las melodías populares, buscando sublimarlas y hacerlas etéreas. A partir de 1903, Vaughan Williams comenzó a recoger canciones populares inglesas, y llegó a recopilar más de 800. Esta actividad, iniciada con un mero espíritu etnográfico, consiguió imprimir un fuerte carácter al resto de su música (aunque más superficial, más como mera cita o paráfrasis que como integración profunda, como habían hecho otros compositores como Béla Bartók o Leos Janaceck). También es característico de su música las referencias hacia el paisaje y las personas que en él habitan.

Aunque Vaughan Williams se definía como agnóstico, tenía cierta inclinación por el misticismo al igual que su gran amigo Gustav Holst. Ésta es otra de las influencias musicales que le permitieron desarrollar un personal lenguaje (sobre todo armónico), que se refleja en todas sus obras aunque en mayor medida en su extensa producción vocal y coral, en la que cabe destacar su Misa en Sol menor o la cantata Dona Nobis Pacem.

La obra de Vaughan Williams y todos sus recursos estilísticos y técnicos culminan con sus nueve sinfonías, las cuales suponen su cima en lo que se refiere a inspiración melódica y armónica.

Entre las ediciones discográficas de las obras de Vaughan Williams, destaca la integral de sus sinfonías que grabó sir Adrian Boult para el sello EMI, así como las que posteriormente grabaron otros destacados directores como Bernard Haitink y André Previn, entre otros.

Obras principales

Orquestales

Sinfonías

  • Sinfonía del mar (Nº 1)3 (A Sea Symphony) (1903–1909), para coro, solistas y orquesta
  • Sinfonía de Londres (Nº 2) (A London Symphony) (1913, revisada en 1918, 1920 y 1933)
  • Sinfonía Pastoral (Nº 3) (A Pastoral Symphony) (1921)
  • Sinfonía Nº 4 en fa menor (1931–34)
  • Sinfonía Nº 5 en re mayor (1938–43)
  • Sinfonía Nº 6 en mi menor (1944–47, rev. 1950)
  • Sinfonia Antartica (Nº 7) (1949–52), basada en la banda sonora que compuso para la película Scott of the Antarctic (1948)
  • Sinfonía Nº 8 en re menor (1953–55)
  • Sinfonía Nº 9 en mi menor (1956–57)

Otras piezas para orquesta

  • In the Fen Country (1904)
  • Norfolk Rhapsody (1906, rev. 1914)
  • Las avispas (1909), suite de la música incidental para la obra teatral de Aristófanes del mismo título
  • Fantasía sobre un tema de Thomas Tallis (1910, rev. 1913 y 1919)
  • Fantasía sobre Greensleeves (1934)
  • Cinco variantes de Dives and Lazarus (1939)
  • Concerto Grosso (1950)

Conciertos y piezas para solista y orquesta

  • Piano
  • Concierto para piano (1926–31)
  • Violín
  • La ascensión de la alondra (1914)
  • Concerto Academico (1924–25)
  • Viola
  • Flos Campi (1925), para viola, coro sin palabras y pequeña orquesta
  • Otros instrumentos
  • Concierto para oboe (1944)
  • Concierto para tuba (1954)

Óperas

  • Hugh the Drover (1910–20)
  • Sir John in Love (1924–28)
  • The Poisoned Kiss (1927–29; revisiones 1936–37 y 1956–57)
  • Riders to the Sea (1925–32)
  • The Pilgrim's Progress (1909–51), basada en el libro de John Bunyan

Ballets

  • Old King Cole (1923)
  • On Christmas Night (1926)
  • Job (1930)
  • The Running Set (1933)
  • The Bridal Day (1938–39)

Corales

  • Toward the Unknown Region (1906)
  • Five Mystical Songs (1911)
  • Fantasia on Christmas Carols (1912)
  • Misa en Sol menor (1922) para coro a cappella
  • Sancta Civitas (1923-25), oratorio
  • Dona nobis pacem (1936)
  • Serenade to Music (1938), para 16 voces solistas y orquesta

Cámara

  • Quinteto (1903)
  • Cuarteto de cuerdas Nº 1 (1908)
  • Seis estudios en canciones populares inglesas (1926), para violonchelo y piano
  • Cuarteto de cuerdas Nº 2 (1942–44)
  • Sonata para violín y piano (1952)
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